A frase "suporte vital" refere-se a medicamentos e equipamentos usados ​​para manter as pessoas vivas em situações médicas. Essas pessoas têm um ou mais órgãos ou sistemas de órgãos defeituosos, e não poderiam sobreviver sem ajuda. Os órgãos e sistemas de órgãos que muitas vezes falham e exigem suporte de vida estão respirando (sistema respiratório); coração e pressão arterial (sistema cardiovascular); rim (sistema renal); e intestinos (sistema gastrointestinal). O cérebro e a medula espinhal (sistema nervoso central) também podem falhar, mas neste caso o suporte de vida é destinada a manter o funcionamento de outros sistemas do corpo para a hora do sistema nervoso retornar a um estado em que pode apoiar as outras funções do corpo. Os tipos mais comuns de suporte vital são para os sistemas respiratório, cardiovascular, renal e gastrointestinal.

Sistema respiratório: o oxigênio é o método básico para melhorar a função dos pulmões. Quando os pulmões não funcionam corretamente porque eles não podem transmitir o oxigênio através dos pulmões para o sangue, ou mudanças internas temporários permanentes (asma) ou (enfisema) podem fazer os pulmões trabalharem de forma ineficiente, adicionando oxigênio muitas vezes pode supercar o defeito O problema geralmente está nos pulmões, mas às vezes é encontrado na capacidade de transporte de oxigênio do sangue, como em algumas intoxicações.

No caso de doença grave ou lesão, o oxigênio sozinho pode não ser suficiente. Muitas vezes, o problema mecânico é tão sério que, para manter a pessoa viva, uma máquina deve assumir o trabalho de respirar. As vezes pacientes em situações mais graves e urgentes podem precisar temporariamente de uma força maior de ar para os pulmões. Profissionais da saúde podem usar um saco de válvula-máscara, ou talvez se necessite de um tubo colocado na traqueia (tubo endotraqueal). Os tubos transparentes de polivinil endotraqueal podem ser colocados pela boca na maioria dos casos ou no nariz. Os tubos de traqueotomia mais curtos servem ao mesmo propósito e são colocados cirurgicamente através de incisões na parte frontal do pescoço. Ambos podem ser inicialmente conectados a bolsas que são comprimidas para ajudar o paciente a respirar. Os pacientes são colocados em ventiladores.

Os ventiladores são máquinas que empurram o ar oxigenado, umedecido e aquecido para os pulmões. Essas máquinas sofisticadas controlam, entre outras coisas, a quantidade de ar oxigenado que flui para o paciente a cada respiração, a pressão necessária para suprir essa quantidade de ar e a resistência nos pulmões do paciente. Os pacientes quase sempre precisam de medicação para ajudá-los a tolerar o uso de um ventilador. Estes incluem medicamentos que induzem paralisia reversível, sedativos e, quando necessário, analgésicos.

Ventiladores especiais são usados ​​para crianças e bebês prematuros e recebem surfactante, que são drogas que reduzem a tensão superficial alveolar, para ajudar seus pulmões permanecem abertos enquanto eles se desenvolvem. Adultos com espasmos com risco de vida em suas vias aéreas recebem medicamentos para reverter ou impedi-los.

Quando um pulmão colapsa, ou quando o sangue ou o líquido preenche o peito de um paciente fora do pulmão (espaço pleural), de modo que a respiração torna-se difícil, médicos colocam um tubo (peito ou toracostomia) através da parede torácica para drenar o líquido ou o ar e voltar a expandir o pulmão.

Sistema cardiovascular: o método mais comum para ajudar pacientes com anormalidades do coração ou vasos sanguíneos (sistema cardiovascular) que põem em perigo a vida é com medicação.